Op zoek naar iets?

The Captain, Nairobi

Steven in Kenia: The Captain

The Captain

 

Zijn moeder noemde hem Mrembe, op straat wordt hij aangesproken als ‘the Captain’. Tot voor enkele jaren was hij de beruchtste straatcrimineel van ‘Nairobbery’, vandaag neemt hij Zuiderhuisreizigers mee op sleeptouw door OTC. The Old Town Center, zijn vroegere werkterrein en veruit de gevaarlijkste buurt van Nairobi.

Mrembe was 4 toen hij door zijn alleenstaande moeder werd toevertrouwd aan een kinderopvangtehuis. Toen de instelling 2 jaar later zonder sponsors kwam te zitten, stonden de kinderen op straat. Letterlijk dan. Mrembe was 6 en belandde in downtown Nairobi. Hij en zijn vriendjes overleefden er jarenlang door plastic uit vuilbakken te vissen om te verkopen en eten te schooien aan de ingang van een hotel. Met z’n vijven sliepen ze onder een brug, op de oever van de stinkende Nairobirivier. De VIP-plaatsen waren dat, want 14 anderen sliepen er in openlucht. De 5 hadden hun stek met de blote vuist veroverd. Ze noemden zich de Black Cats en Mrembe werd hun aanvoerder: the Captain.

De brug over Nairobi River

 

Op de brug waaronder hij het merendeel van zijn leven sliep, vertelt The Captain me zijn onverkwikkelijke levensverhaal. Een schelmenroman met goede afloop. Voor hem alleszins, want de 4 andere Black Cats zouden het niet navertellen.

De 5 specialiseerden zich in het stelen van handtassen en gsm’s die ze doorverkochten aan helers. Ze werkten in team, omsingelden hun target, duwden het een vinger tussen de ribben en maakten hun verschrikte prooi zijn of haar bezittingen afhandig. Daarna liepen ze via een omweg naar hun schuilplaats, want de kortste weg naar de rivier liep langs de ‘mechaniekersstraat’. En hardwerkende mechaniekers hielden niet van opportunistische straatcriminelen...

Wie gepakt werd door een mechanieker, bracht het er doorgaans niet levend vanaf. Eerst braken ze al zijn gewrichten met een zware Engelse sleutel, waarna ze het boefje 10 minuten gaven om te maken dat hij wegkwam. Lukte dat niet – en dat was met gebroken enkels meestal het geval – dan viel hij ten prooi aan mob justice. Dat was het einde. Zelfverklaarde rechters overgoten hun slachtoffers met kerosine en staken het in brand. De verkoolde lijken werden in de rivier gedumpt, als waarschuwing voor de andere boefjes.

Bus in Nairobbery

Twee van de vier Black Cats eindigden in die rivier, vlakbij de brug waaronder ze sliepen. De ene overleed aan interne bloedingen nog vooraleer hij door de mechaniekers werd uitgeleverd, de andere werd door de ‘rechters’ onder handen genomen. Een derde Black Cat kwam om het leven door een politiekogel. Niet in de strijd tegen de misdaad, maar omdat hij een agent nog geld moest. Ook zijn dood gold als waarschuwing... voor boefjes die hun deals met de politie niet nakomen.

De laatste Black Cat en The Captain himself misrekenden zich uiteindelijk enkele maanden later. Zijn laatste vriend brak zijn nek tijdens de daaropvolgende ontsnappingspoging. The Captain werd bij de lurven gevat door de politie, uitgeleverd aan de woedende omstaanders en tot moes geslagen. Halfdood werd hij van straat opgeraapt en in een ziekenhuis van Artsen Zonder Grenzen gedropt, waar hij gedurende 4 maanden werd verzorgd. Na 6 maanden kon The Captain opnieuw lopen en hernam hij zijn oude werkzaamheden. Hij kon niets anders. 2 jaar later liep hij uiteindelijk definitief tegen de lamp.

Terwijl we voor Central Police Station staan, vertelt The Captain hoe hij in 2014, na 15 jaar lang de politie verschalkt te hebben, werd opgepakt en de dag erna voorgeleid. 8 jaar gevangenis was het verdict voor de meest gezochte straatcrimineel van Nairobi. Het was het begin van een nieuw leven, want in de gevangenis kwam The Captain tot inkeer. Hij studeerde er Engels, gedroeg zich voorbeeldig en stond na 3 jaar vervroegd weer op straat. Samen met enkele andere straatkinderen van weleer gidst hij nu Downtown Nairobi street tours. Ze willen een voorbeeld zijn voor de straatboefjes van nu, hen tonen dat er een uitweg is. Wat ze doen, is zo indrukwekkend dat ze opnieuw een reputatie hebben opgebouwd. Een goede deze keer... 

Naast gidsen heeft The Captain nu ook een eigen voetbalploegje: de ‘Black Cats’, een eerbetoon aan zijn 4 overleden maten. En Mrembe is... hun kapitein. 

 
Ontdek onze reizen naar Kenia