Op zoek naar iets?

Paarden op groepsreis in Mongolië

Treed in de voetsporen van de Khans

De (fictieve) avonturen van Marco Polo aan het hof van Kubla Khan worden enigszins prachtig weergegeven in Italo Calvino’s roman De Onzichtbare Steden. De Khan vraagt Polo, die reeds talrijke landen en continenten bereisde, aan welke voorwaarden de perfecte stad moet voldoen. Polo vertelt over de meest wonderlijke steden, luisterend naar namen als Euphemia en Zemrude. Steden waar droefheid regeert, steden die als een spinnenweb boven een immer dreigende afgrond gesponnen zijn en steden waar de doden in een parallelstad onder de grond huizen. Veeleer dan een concrete constructie is elke stad een abstract idee. De hele roman is een schaakspel tussen de Italiaan en de Khan, een spel waarbij elke vraag de volgende anticipeert.

Mongolië is natuurlijk veel meer dan een roemrijk verleden. Na het ineenstorten van de Sovjet-Unie aan het einde van de vorige eeuw, zette Mongolië resoluut de stap richting moderne democratie. De grote steden groeien exponentieel, terwijl op de grenzeloze steppes de nomadische volkeren koppig vasthouden aan eeuwenoude tradities en rituelen. Dat contrast maakt Mongolië zo onnavolgbaar interessant. Het vereist de vaardigheden van een volleerd gymnast om succesvol te balanceren op de dunne koord tussen traditie en vernieuwing. Komen de oude gebruiken onder druk te staan? Hoeveel voeling heeft de jeugd met de Mongoolse tradities en hoe lang overleven de traditionele kunsten en ambachten nog? Naar het antwoord op die vragen gaan we op zoek tijdens onze trekking ‘The Beautiful Unknown’.

20 dagen lang gaan we met een Nederlandstalige begeleider op zoek naar de ziel van Mongolië. Ons avontuur vangt aan in hoofdstad Ulaanbaatar, een stad die pas in de 20e eeuw tot zijn huidige proporties groeide, nadat ze eeuwenlang als boeddhistisch centrum had gediend. Na twee dagen ruilen we de hoofdstad in voor het Khoton meer, aan de voet van de machtige Altai. We trekken de bergen in, voorbij robuuste gletsjers, rustig ruisende bergriviertjes en alpenweiden waar grote kuddes yaks, schapen en geiten reeds eeuwen vredig grazen. We proeven dan de lokale keuken bij de nomaden en wagen ons in navolging van de hordes van Dzjenghis Khan te paard aan de Mongoolse steppe. We ontmoeten arendjagers, etnische Tuva en keelzangers, en worden ingeleid in het wel en wee van alledag. Uitblazen doen we op een terrasje in de hoofdstad, moe maar voldaan en zoveel rijker in ervaring.